Père Noël : tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur lui

Présent dans l'esprit des petits (comme des grands) au moment des fêtes de fin d'année, le père Noël symbolise l'insouciance de l'enfance mais demeure parfois un mystère. Nous lui avons tiré le portrait : voici tous ses secrets.

Père Noël : tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur lui
© Andrey Kiselev/123RF

Tout commence avec Saint Nicolas

Dans la région correspondant à l'actuelle Turquie, au IIIᵉ siècle après Jésus-Christ, l'évêque Nicolas de Myrte a une image bienveillante. Muni d'une crosse et d'un costume rouge, il se balade à dos d'âne dans toute la région. Après le sauvetage de trois enfants, il acquiert une réputation qui dépasse les frontières de l'Asie Mineure. Aujourd'hui encore, le 6 décembre, on le célèbre dans tout l'Est de la France et de l'Europe. Les enfants les plus sages reçoivent des confiseries locales comme le pain d'épices, tandis qu'on brandit la menace du Père Fouettard pour calmer les polissons.

Le père Noël, vert dans un premier temps

Plus tard, dans les pays anglo-saxons apparaît un drôle de personnage. Non, ce n'est pas un effet d'optique et vous n'êtes pas daltonien. Dans un conte de Charles Dickens paru en 1843, Father Christmas est écolo avant l'heure : il porte une cape verte et une couronne de fleurs. Aussi, même s'il n'offre pas de cadeaux, il est garant d'un avenir meilleur. Selon certains spécialistes, l'histoire rappelle en partie celle du dieu Oudin, issu de récits nordiques et qui se déplaçait sur un cheval à huit jambes lors du solstice d'hiver.

Quand le père Noël est-il devenu rouge ?

Au fil du temps, de nombreux auteurs vont revisiter ces histoires. D'abord, en 1809, Washington Irving le fait apparaître en rêve aux émigrants hollandais. Il leur suggère de bâtir la ville de New-York. Le second degré domine. Sinter Klass quitte sa crosse et se grime en lutin. De plus, il délaisse son ami l'âne pour un matériel plus performant. Lyrique à souhait, l'auteur précise qu'il "s'envole au-dessus des arbres dans un chariot volant".

Dix ans plus tard, dans un poème écrit par le pasteur Clement Clark Moore, Saint Nick se transforme de nouveau : il prend quelques centimètres de tour de taille et un large sourire illumine son visage barbu. Accompagné de ses huit rennes, il fait la tournée des cheminées. À l'époque, cette histoire était uniquement destinée à un cercle privé. Or vu qu'elle remportait un franc succès, une source anonyme décide de l'envoyer à la presse. Depuis sa publication le 23 décembre 1823, une visite de Saint Nicolas fait rêver les petits et les grands. La légende est née !

Quand les marques s'intéressent au père Noël

Entre 1838 et 1885, le personnage du père Noël est présent sur de nombreux dessins et gravures. Robert Weir commence à le croquer mais les œuvres du caricaturiste Thomas Nast remporteront un succès international : pour Harper's Weekly, il le mettra en scène, en pleine fabrication des cadeaux ou en contact permanent avec les enfants. Du reste, impatients de le retrouver d'année en année, ces derniers le suivent à la trace.

Au début du XXᵉ siècle, la publicité se développe et les enseignes recourent au talent d'autres dessinateurs prestigieux. Précurseur, Coca-Cola va s'emparer de ce marché juteux. Ainsi, sous le crayon talentueux d'Haddon Sunblom naît un Santa Claus féerique. Pour l'anecdote, le physique de son ami Lou Prentiss l'aurait inspiré. Pendant trente ans, il le dessine sous toutes ses coutures. Bien à l'abri dans le costume cher à Clement Clark Moore, son univers s'anime. La boucle de son ceinturon est bouclée !

Où habite le père Noël ?

Pour les Américains, le pôle Nord est en tête. En effet, en 1886, George P. Webster répand une rumeur : lorsqu'il n'est pas en train de se préparer à la livraison de jouets, ce cher Père Noël a tout une stratégie logistique. L'auteur pense que "sa demeure, pendant les longs mois d'été, est cachée dans la glace et la neige du pôle Nord".

Mais en 1927, sa théorie va tomber à l'eau. Un animateur de radio finlandais va changer de cap. Markus Rautio exige qu'on concentre les recherches en Laponie. D'une part, ce lieu est idéal pour que les rennes s'alimentent. Ensuite, le second argument est logistique : en effet, le père Noël y rassemblerait ses données sur les enfants du monde entier. En direct de la Montagne de l'Oreille, il peut "tout entendre pour savoir qui a été sage et qui ne l'a pas été". Construite exprès pour accueillir de nombreuses célébrités, la Cabane du Cercle Polaire est inaugurée en 1950 par Madame Roosevelt en personne.

Depuis un demi-siècle, à quelques kilomètres de Rovaniemi (Laponie, Finlande), le village du père Noël attire des millions de visiteurs. Entre rencontre au sommet avec le héros de notre enfance et les spécialités locales, c'est le voyage parfait pour tous ceux qui ont conservé leur âme d'enfant.

Quels sont les noms des rennes du père Noël ?

"Now! Dasher, now! Dancer, now! Prancer and Vixen, On! Comet, on! Cupid, on! Dunder and Blixem" Les reconnaissez-vous ? Il s'agit des huit rennes du père Noël :

  • Tornade
  • Danseur
  • Furie
  • Fringant
  • Comète
  • Cupidon
  • Tonnerre
  • Eclair

Au fil des histoires, leurs personnalités vont prendre de l'envergure. Tour à tour amusants ou bienveillants envers les enfants, ils demeurent des animaux magiques. Ils sont capables de se faufiler à travers les étoiles. En 1939, un 9e renne, Rudolphe, fait son apparition dans un conte de Robert Lewis May. Identifiable grâce à son nez rouge lumineux, il est un précieux guide dans la nuit de Noël.

Autres auxiliaires du père Noël, les elfes ont une importance capitale, notamment dans le folklore américain. En effet, ce sont les "agents secrets" de Papa Noël. D'année en année, ils écoutent et rapportent les confidences des plus jeunes. Jusqu'à sa livraison finale, tout sera mis en œuvre pour personnaliser le contenu du cadeau.

Le père Noël à l'origine de chansons et films mythiques

Le tube de Tino Rossi a fait le tour du monde. À la base, il était destiné uniquement au film Destins de Richard Pottier (1946). Si tout le monde a oublié son scénario, le chant de Noël est un classique du genre. Du reste, peu convaincu par les paroles, l'artiste les fait changer à la dernière seconde. C'est la consécration puisque Petit Papa Noël rapporte même un disque d'or à son interprète !

Le père Noël inspire aussi les cinéastes. Grâce à Gérard Jugnot, il prend les traits d'un homme délicieusement décalé qui fera rire la France entière dans Le père Noël est une ordure ! Ensuite, le costume vert traditionnel siéra comme un gant à Alain Chabat dans Santa & Cie. À l'aide de réparties qui font mouche, il nous donne une version résolument moderne du mythe. Quant à Jim Carrey, il prend les traits d'un père Noël diabolique dans Le Grinch. Enfin, dans les deux volets de Bad Santa, le héros de notre enfance est en pleine dépression.